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wobble 「ふらつく」「よろめく」 (太陽系に最も近い地球型惑星を発見) [ニュースと英語]

太陽系に最も近い恒星プロキシマ・ケンタウリに、地球型の惑星があることが確認された。文系の私だが、宇宙関係の話題は興味があるのでこれまで何度か取り上げており、今回もこのニュースの記事から wobble という単語を学ぶことにしよう。科学ネタなら難しい言葉かと思われるかもしれないが、後述するように日常生活でも便利に使えそうなのだ。

ケンタウルス座アルファ星 Alpha Centauri のすぐ近くにある Proxima Centauri は、私のようなSFファンにはおなじみだ(ラテン語由来の Proxima は proximity 「近いこと」や approximate 「近接した」「おおよその」などとつながりがある。なお発音記号をみると Centauri は英語では「セントーライ」のように発音される)。この星を回る惑星が発見され、Proxima b と名づけられた。これまで見つかった太陽系外の惑星(参考→ exoplanet 「太陽系外惑星」)としては、地球に一番近いことになる。

今回の発見を伝える記事には、以前取り上げた goldilocks という単語が使われているだろうと思い、復習も兼ねてウェブを検索してみた(参考→ goldilocks 「生命が存在可能な」「景気がちょうどよい状態の」)。確かにその通りだったが、もうひとつ、どの記事でも目に留まったのが wobble である。私にとってあやふやな単語なので、実例を取り上げることによって定着を図りたいと考えた。

この単語がいくつもの記事で使われていた理由だが、惑星が恒星の周りを回る際、恒星が重力で引っ張られて「ふらつき」を見せるという。そこで、恒星の「ふらつき」を検出し分析することで、惑星の存在を調べることができることになる(といっても私もあやふやな理解しかできていないが)。

前置きはここまでにして、記事をひとつ紹介しよう。長いが、動詞および名詞の wobble が随所に出てくる。

- Planets can exert a gravitational tug on their parent star as they orbit, causing the star to wobble around a center of mass. Astronomers can measure this wobble because of a phenomenon known as the Doppler effect, which describes the change in frequency of a wave as its source moves toward or away from an observer.
(中略)
Even a planet as small as Proxima b causes its parent star to wobble ever so faintly. But the tiny change in the star's velocity is close to the limit of what can be detected with today's astronomical instruments.
(中略)
Proxima b orbits its parent star every 11.2 Earth days. During that cycle, Proxima Centauri wobbles accordingly, moving toward Earth at about 3 mph (5 km/h) -- which is about the speed most people walk ?and then away from Earth at the same speed.
(http://www.space.com/33845-why-proxima-b-exoplanet-hard-to-find.html)

ちょっと難しい内容になってしまったが、下記に転記する辞書の説明や例文を見ると、実は日常生活でも使えそうな単語であることがわかる。

- 1. (車輪・コマなどが)よろめく、交互に傾く、(物が)ぐらぐら(がたがた)する;(人などが)ふらつく、よろよろする
The bicycle wobbled down the bumpy road.
The table wobbles on its uneven legs.
His knees began to wobble.
2.(声などが)震える
3.(意見・気持ち・行動などが)ぐらつく、動揺する
My resolution began to wobble.
(ランダムハウス英和大辞典)

- 1 Move unsteadily from side to side:
the table wobbles where the leg is too short
1.1 [with object] Cause to move unsteadily from side to side.
1.2 [with adverbial of direction] Move unsteadily in a particular direction:
they wobble around on their bikes
1.3 (Of the voice) tremble; quaver:
her voice wobbled dangerously, but she brought it under control
1.4 Hesitate or waver between different courses of action; vacillate:
he is beginning to wobble on the issue
(Oxford Dictionaries)

今回発見されたのは、あくまで生命が存在可能な条件を備えた habitable (goldilock) zone にある地球型惑星、というだけで詳しいことは何もわかっておらず、日本の一部メディアに見られた「地球そっくりの星」という表現は misleading だろう。また「わずか4.2光年」とも書かれていたが、いくら地球に最も近い星とはいえ、今の人類の技術力では到達するのに何万年もかかる距離である。

それでも、「近いところに似た存在がある」というだけで、何となくうれしい感じがするのは、孤独を嫌う人間の本能に根ざしたものであろうか。

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タグ:科学・技術
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